DRUNEN – Michiel van der Heijden heeft een nieuwe ploeg gevonden. De 22-jarige beloftewereldkampioen uit Drunen verruilt per 1 januari 2015 het Nederlandse Giant XC Pro voor het Zwitserse Scott-Odlo. Van der Heijden tekent bij het team van manager Thomas Frischknecht een contract voor twee jaar en gaat daar samen rijden met onder andere ex-wereldkampioen Nino Schurter. “Ik ben er echt superblij mee”, laat Van der Heijden aan Bikesight.nl weten.

Het nieuws van zijn nieuwe team komt niet lang nadat zijn huidige ploegbaas Jan ten Tusscher bekend maakte dat Giant XC Pro waarschijnlijk ophoudt te bestaan. Het ene hangt samen met het andere, maar niet voor de volle honderd procent. “Ik wist al een tijdje dat het met Giant niet de goede kant op ging”, vertelt Van der Heijden. “Ik ben echter al veel langer met Scott-Odlo in gesprek. Zij zijn eigenlijk al jaren in mij geïnteresseerd en dit jaar heb ik meerdere gesprekken met ze gevoerd. Net na het WK zijn we eruit gekomen. Dat was trouwens wel goed voor mijn onderhandelingspositie, haha.”

SCOTT-Odlo_Bike_2014_SCOTT-Sports_01_78055_jpg_original_3Vertrouwen
Van der Heijden koos dus uiteindelijk voor de zekerheid die hij van zijn nieuwe ploeg kreeg. “Ik moest op d’n duur een knoop doorhakken”, legt hij uit. “Het was een optie om bij Giant te blijven, maar het bleef te lang onduidelijk. Maar aan de andere kant had ik ook gewoon zin in een nieuwe uitdaging. Ik denk dat het een keer goed is om wat dingen te veranderen. Het is ook niet de minste ploeg waar ik voor ga rijden. Dat ze al zo lang in mij geïnteresseerd zijn, dat is een blijk van vertrouwen. Dat is erg prettig.”

Trainen met Nino Schurter
Naast Schurter en Van der Heijden, rijden volgend jaar ook Andri Frischknecht (zoon van), Jenny Risveds en veldrijder Marcel Wildhaber voor het team. Een paar weken terug was Van der Heijden in Zwitserland op bezoek bij teammanager Frischknecht en trainde hij een paar keer met Schurter. “Dat was echt fantastisch”, blikt hij terug. “Ik kende hem een klein beetje van het wedstrijdcircuit, maar het is een ontzettend aardige gast. Het is een klein team, maar ik denk dat we het samen erg gezellig gaan krijgen de komende twee jaar. Dat is voor mij toch wel erg belangrijk.”

Vanzelfsprekend hoopt Van der Heijden bij Scott-Odlo veel te leren van Schurter, de wereldkampioen van 2013 en samen met Julien Absalon de beste mountainbiker van het moment. “Het is een renner die mij beter kan maken”, stelt de Brabander. “En volgens mij vind Nino dat ook wel mooi om te doen. Tijdens het samen trainen reed dan hij weer op kop, dan ging hij weer eens achter me rijden. Ik denk wel dat we elkaar sterker kunnen maken. Sowieso hoop ik nu wat vaker te kunnen gaan trainen in Zwitserland. Betere omstandigheden vind je namelijk niet.”

heijdennovemestogiantxcpro
Van der Heijden werd afgelopen seizoen niet alleen wereldkampioen bij de beloftes, hij won onder andere ook de wereldbeker in Nove Mesto. Foto: Giant XC Pro

Afscheid bij Giant
Van der Heijden reed vier seizoenen voor Giant (voorheen Rabobank). Hij kijkt terug op een goede periode. “Het is niet makkelijk om zo’n besluit te nemen”, zegt hij. “We hebben de laatste jaren een geweldige tijd gehad met zijn allen. Maar ik moet ook aan mezelf denken. Toen ik het nieuws hoorde dat Giant stopte met sponsoring, was ik vanzelfsprekend wel erg blij dat ik al onderdak had gevonden. Nu waren er meer ploegen in mij geïnteresseerd, maar het was nog maar de vraag of ik ergens onderdak had gevonden., Nu rij ik straks bij een team waar ik een ontzettend goed gevoel bij heb én kan ik full-prof blijven.”

Olympische Spelen
In 2015 stapt Van der Heijden over van de beloftes naar de elites. Hij kijkt er naar uit en hoopt zich het jaar erop te kwalificeren voor de Olympische Spelen. “Het lijkt me geweldig om volgend jaar samen met Nino als ploeggenoten vooraan in de wereldbekers te rijden. Hij heeft al ervaring met de Olympische Spelen. Hopelijk kan hij me daarin ook helpen.”

Nominatie Gerrit Schulte Trofee
Het nieuws van zijn nieuwe ploeg komt in de week dat Van der Heijden werd genomineerd voor de Gerrit Schulte Trofee, de belangrijkste wielerprijs van het land. De mountainbiker maakt samen met wegrenners Lars Boom, Niki Terpstra, Tom Dumoulin en veldrijder Van der Haar kans op de titel ‘beste wielrenner van het jaar’. “Dat is ontzettend mooi”, zegt Van der Heijden.

Toch vindt hij het vreemd dat hij niet voor de Gerrit Knetemann Bokaal is genomineerd, de prijs voor de beste belofte van het seizoen.  En dat terwijl wegrenner Wilco Kelderman (een jaar ouder dan Van der Heijden) wel kans maakt in die categorie. “Zou dat zijn omdat ik die prijs al een keer heb gewonnen?”, verbaast hij zich. “Dat is niet waar. Ben wel een keer genomineerd geweest. Toen won ik de wereldbeker bij de beloftes, maar niet de bokaal, terwijl ik de wereldbeker had gewonnen en Nederlands kampioen was geworden.. Maar ach, dat is toch hoe het een beetje werkt in de wielerwereld. Het wegrennen wordt veel belangrijker gevonden. Maar, nogmaals, ik vind het een eer dat ik ben genomineerd.”

portretheijdendobslaff
Van der Heijden. Foto: Andreas Dobslaff/EGO-Promotion

Huldiging in Vlijmen
De kers op de taart van de bijzondere week van Van der Heijden is de huldiging die donderdagavond plaatsvindt in de gemeente Vlijmen. Daarbij krijgt hij een boom cadeau, die in zijn woonplaats Drunen geplant wordt. Lars Boom en darter Michael van Gerwen gingen hem al voor. “Ook fantastisch”, vertelt hij. “Die boom van Lars is echt al flink gegroeid. Het lijkt me straks toch bijzonder om telkens langs je eigen boom op te fietsen.”

Overigens deed Van der Heijden een ander voorstel aan het comité van zijn huldiging. “Ik zei nog: als jullie voor Lars een boom planten, zet voor mij dan maar een stukje heide af hier in de Drunense Duinen. Maar dat vonden ze toch niet zo’n goed plan, haha.”