APELDOORN – Ze hadden een paar armstukken in hun koffer gestopt. En een windjackie. Maar daar hield het wel mee op qua warme kleding. Gert Stappenbelt (51) en zijn fietsmaten Gerrit van den Broek, Wilton van Eck en Albert Steenbergen hadden er niet op gerekend dat ze tijdens de Trans Andes Challenge te maken kregen met temperaturen van rond het vriespunt en hevige regenval. “Toen ik twee jaar geleden meedeed kwam de temperatuur niet onder de 30 graden. Maar nu, pff. Het was ontzettend heftig. Goh wat heb ik het koud gehad”, vertelt Stappenbelt, die begin deze week terugkeerde van het avontuur in het Chileense deel van Patagonië.

De reis van twee dagen naar de start van de zesdaagse mountainbikewedstrijd toe was al een avontuur op zich, maar de race zelf bleek nog veel extremer. Na een zonnig verlopen eerste etappe, die door Stappenbelt en Van den Broek werd gewonnen in de 80+klasse voor duo’s, kantelde de weersomstandigheden tijdens de tweede dag. “Het bleef die dag maar regenen”, vertelt de eigenaar van de Specialized Concept Store in Apeldoorn. “Het parcours veranderde in een grote glibberbende, maar we konden onze voorsprong op onze Chileense concurrenten wel nog met twee minuten uitbreiden.”

andes2
Modder, modder en modder tijdens de tweede etappe van de Trans Andes Challenge. Foto: Rob Wijnbergen.

De regen werd naar mate de tijd vorderde een steeds groter probleem. Vooral toen de coureurs gefinisht waren. “M’n tentje werd van binnen vochtig, de tenten voor de douches waaiden weg. We moesten ons wassen in een riviertje van smeltwater. De tent van de organisatie had geen zijwanden. Daarnaast was de organisatie niet berekend op het aantal deelnemers. Je moest overal voor in de rij staan. Dat was bij die temperaturen echt een ramp. .Je kon je nergens opwarmen.”

Na een nacht waarin hij met al zijn kleren aan in zijn tentje sliep (“Moest ik er ook nog een keer uit om te plassen”), besloot de organisatie de volgende ochtend de derde etappe niet door te laten gaan. “Op delen van het parcours lag er sneeuw en vroor het. Het was onverantwoord,” besefte ook Stappenbelt.

Ondertussen bleef het regenen en opnieuw maakten de deelnemers een koude nacht door. De volgende ochtend vond Stappenbelt het welletjes. “Ik had er geen zin meer in. Je komt voor een mooie tocht, om lekker te fietsen. Het doel was om rechtstreeks naar ons laatste hotel in de stad te gaan. Maar toen we de knoop door hadden gehakt, hoorden we van een local dat het binnen een paar uur mooi weer zou worden. Ik geloofde hem niet, maar daar hebben we toch op gewacht.”

En warempel: twee uur later stopte het met regenen en in korte tijd was het weer 25 graden. In allerijl besloot de organisatie een tijdrit van 20 kilometer te organiseren. Stappenbelt en Van den Broek lieten in die tijdrit meteen zien fysiek niet veel last van de koude omstandigheden te hebben gehad. Vlak voor de finish reden ze  voorbij de nummers twee, die vier minuten daarvoor waren gestart.  Stappenbelt: “Daarmee deelden we eigenlijk de definitieve mentale tik uit. Je zag aan hun lichaamstaal dat ze op dat moment de strijd opgaven”.

In de laatste twee prachtige, maar zware etappes kwam de leiding in het klassement niet meer in gevaar. Toch bleven Van den Broek en Stappenbelt volle bak koersen over een parcours dat alles in zich had dat mountainbiken zo mooi maakt. “Als ik aan de start sta, verander ik in een ander mens”, lacht Stappenbelt, die ook teammanager is van het MPL-Specialized Mountainbiketeam. “Racen is het mooiste wat er is. En dat hebben Gerrit en ik echt goed kunnen doen. Ik kon het werk bergop doen, en hij op het vals platte en vlakke. We waren echt een uitgebalanceerd team en maakten die kleine Zuid-Amerikaanse klimmertjes helemaal gek op die manier.”

Met de overwinning waren de twee uiteraard erg blij. “Dat is toch prachtig”, genoot Stappenbelt verder na.

andes4
Stappenbelt en Van den Broek op het hoogste treedje van het podium. Foto: M. Tucuna, TAC.
andes1
Beelden van de Trans Andes Challenge. Foto: TAC.
andes3
Beelden van de Trans Andes Challenge. Foto: TAC

Meer info en uitslagen van de Trans Andes Challenge zijn te lezen op de website van het evenement.