Ze droegen ‘hun’ oranje leiderstrui twee jaar met trots, maar maakten dit jaar geen kans meer. Dat nam niet weg dat MTB Team ’t Zand ook bij hun derde deelname aan de Portugal Tour MTB met een mooie prijs naar het mooie Chaam terugkeerde. Waar ze in het klassement van de vijftigplussers hun meerdere deze keer duidelijk moesten erkennen in het debuterende Maas en Waal, verlegde de ervaren Frank Knevels en Jan Oomen hun aandacht naar het ochtend- én avondbuffet. Dat deden ze met verve.

Zowel in Hotel Asturias (Castro Daire) als het schitterende Inatel Palace (Sao Pedro do Sul) presteerde het team het om elke dag het buffet te openen. Daarbij werden ze enkele keren geholpen door het ondersteunende elite-team van ’t Zand. Patron Antoine regelde, al dan niet in het Nederlands, dat de deur voor zijn kopmannen werd geopend, terwijl verzorger John met natuurlijke overredingskracht de beste tafel bezet hield.

Tijdens de verschillende buffetten – allemaal van uitmuntende kwaliteit – onderscheidde Oomen zich vooral in het soepel verorberen van de lokale soep, terwijl Knevels zijn klasse toonde in het wegwerken van grote hoeveelheden rijstepap. ’s Ochtends bleek bij beide coureurs, naast het eten van wat eigen ‘carboloader’, een lekker roereitje favoriet.

Dat het sterke eetwerk zich niet vertaalde in een échte etappezege of zelfs de voor hen zo vertrouwde leiderstrui deerde Oomen en Knevels niet. Zij genoten zonder de druk van het oranje nog meer van de prachtige streek, zo’n 100 kilometer ten oosten van Porto. Daarbij leverde die ontspannen manier van koersen ook extra energie op voor de afterparty: ook daar pakten ze, ondanks onverwachte concurrentie uit Braziliaanse hoek, een mooie top vijf-klassering.

Of MTB ’t Zand volgend jaar hun titel verdedigt is nog maar de vraag, zeker is wel dat ze ook dit jaar hun ervaring uit Portugal weer gaan inzetten voor hun zes uursrace. Die is dit jaar op zaterdag 8 september in het Brabantse Alphen.

De aanblik van de eetzaal van Inatel Palace gedurende het eerste half uur van elk avondbuffet.