HEUBACH – Dat het parcours hem goed ligt, dat bewees hij al in 2012. Toen hield een lekke band Michiel van der Heijden bij de Bundesliga-wedstrijd  in Heubach niet van de zege bij de beloftes uit. Afgelopen zondag, bij zijn terugkeer in het Duitse plaatsje, reed de kampioen van Nederland opnieuw een sterke race. In een internationaal eliteveld eindigde hij als zevende, kort achter mannen als Julien Absalon (winnaar), Moritz Milatz, Fabian Giger en José Hermida.

“Als je kijkt naar het startveld dan ben ik ook echt heel erg tevreden met deze uitslag”, laat Van der Heijden weten vanuit Praag, waar hij is om dinsdagavond deel te nemen aan de beroemde Prague Stairs Race.

Van der Heijden was vooral erg blij met de eerste ronde die hij reed. “Het is niet zozeer het mooiste rondje, maar het heeft zeker wel iets,” zegt de mountainbiker van Giant Pro XC. “Het is ongeveer tien minuten klimmen en een minuut of vier afdalen. Ik had mezelf voorgenomen om vanaf de start goed voorin te zitten en dat lukte erg goed. Start was prima en in de klim kon ik zelfs nog enkele plaatsen winnen.”

140518_7019_by_Maasewerd_GER_Heubach_XC_ME_-L
Start van de elite-koers in Heubach. Foto: Marius Maaswerd

Daardoor kwam Van der Heijden als vierde boven. Vanaf de tweede ronde kreeg Van der Heijden – niet geheel onbegrijpelijk – wat meer moeite. Hij zakte iets terug en kwam samen te rijden met Alexander Gehbauer. De rest van de koers werkte die twee goed samen. “We hadden een mooie afwisseling in het kopwerk”, kijkt hij verder terug.

Ondertussen bedacht Van der Heijden wel hoe hij zijn concurrent achter zich kon laten. “De laatste ronde waren er nog twee mogelijkheden om te zorgen dat ik voor hem over de finish kwam. Dat was ofwel voor de afdaling begon of in een kort vlak stuk in de afdaling. Ik merkte elke ronde dat ik een stuk sneller was dan hem in de downhill, maar vlak voor de finish was inhalen niet meer mogelijk. Op de top kon ik heb niet voorbij omdat hij een kleine voorsprong had. Dat reed ik vrij makkelijk weer dicht in de afdaling. Op het vlakke stuk kwam ik er bijna langs maar het lukte net niet om hem ervoor te gooien.”

Daardoor kwam Gehbauer als zesde over de streep, en Van der Heijden – als beste Nederlander – op de zevende plaats. Na de mtb-race in Praag doet Van der Heijden vanzelfsprekend ook mee – als belofte – aan de wereldbeker in Nove Mesto.