SITTARD – Hij greep eerder langs de Gerrit Schulte Trofee en de NOCNSF Young Talent Award. Zaterdag was het eindelijk raak voor Michiel van der Heijden: hij kreeg in Sittard uit de handen van Bart Brentjens de MTB Award Elite-mannen uitgereikt. “Dit doet me veel”, zei de beloftewereldkampioen, die de prijs vorig jaar ook won.  “Een mooie tastbare prijs, die thuis zeker een mooi plekje aan de muur krijgt.”

Het niet winnen van de andere awards kon Van der Heijden relativeren. “Bij de wielrenner van het jaar-verkiezing was ik als belofte bij de elite genomineerd, dus dat was onmogelijk om te winnen. Het gala van het NOCNSF was geweldig om als sporter mee te maken. Daarbij kiezen de sporters in een zaal. Max Verstappen (die won, red.) had natuurlijk veel aandacht gekregen de laatste maanden in de media. Logisch dat hij meer stemmen kreeg.”

Van der Heijden bleef in de uitverkiezing van de MTB Awards Frank Beemer, Rudi van Houts, Hans Becking en Rick Koekoek voor. De 22-jarige mountainbiker uit Drunen dankte de award aan zijn indrukwekkende jaar, waarin hij wereldkampioen bij de beloftes werd, zilver pakte op het EK, tweede werd in het eindklassement van de wereldbeker en als belofte ook nog Nederlands kampioen werd bij de elites.  Vanzelfsprekend is zijn in Hafjell behaalde wereldtitel zijn absolute hoogtepunt. “Daar moest het gebeuren”, kijkt Van der Heijden nog een keer terug. “Mijn laatste jaar als belofte. Fantastisch dat het ook gelukt is.  Maar ik ben überhaupt ontzettend blij met zijn hele seizoen. Ik heb voor mijn gevoel heel erg constant gepresteerd, en toch nog een paar uitschieters erbij. Het is erg vet dat het me vaak lukt om te pieken op de juiste momenten.”

MTB Award winnaars 2014 - by Irmo Keizer
Van der Heijden met de andere Award-winnaars: Anne Terpstra, Marlo Koevoet en bondscoach Tim Heemskerk (hij vertegenwoordigde Milan Vader). Foto: Irmo Keizer.

Met zijn prestaties verdiende Van der Heijden een transfer naar het Zwitserse Scott-Odlo, waar hij teamgenoot wordt van wereldtopper Nino Schürter. De eerste kennismakingen met zijn team zit er op. Zo ging hij onlangs nog skiën in Zwitserland. “Haha dat was wel vet”, zegt hij lachend. “Ik ben ook nog in de fabriek geweest, gesproken met de mensen achter de schermen. Dat vind ik erg belangrijk, want zij maken het allemaal voor ons mogelijk.”

Van der Heijden leeft toe naar zijn eerste jaar als elite-renner. Hij heeft er vertrouwen in dat hij meteen mooie prestaties neer kan zetten. En hij kijkt ook uit naar het kwalificatie-traject voor de Olympische Spelen van 2016. “Het zou geweldig zijn als we ons met meer renners kunnen kwalificeren. Stel dat Rudi en ik ons plaatsen, dan is dat denk ik een voordeel. Dan kun je samen naar de wedstrijd toeleven.”